Explorer la possibilité d’une vie extraterrestre vivant dans des grottes

C’est une bonne question, mais ce n’est toujours pas la bonne question. Une collaboration internationale de scientifiques dirigée par le chercheur de la NAU, Jut Wynne, a des dizaines de questions que nous devons poser et répondre. Une fois que nous aurons compris comment étudier les grottes sur la Lune, Mars et d’autres corps planétaires, nous pourrons revenir à cette question.

Winn, professeur adjoint de recherche en écologie des grottes, est l’auteur principal de deux études connexes, toutes deux publiées dans une série spéciale d’articles sur les grottes planétaires. Journal des planètes de recherche géophysique. Le premier, “Fundamental Science and Engineering Questions in Planetary Cave Research”, a été produit par une équipe interdisciplinaire de 31 scientifiques, ingénieurs et astronautes qui ont élaboré une liste de 198 questions, en collaboration avec 82 autres scientifiques et ingénieurs de l’espace et des grottes, réduisant à 53 plus important Utilisant les connaissances d’une partie importante de la communauté des sciences spatiales, ce travail est la première étude conçue pour identifier les priorités de recherche et d’ingénierie pour faire avancer l’étude des grottes planétaires. L’équipe espère que leur travail finira par faire la lumière sur ce qui sera nécessaire pour soutenir les missions robotiques et humaines dans une grotte planétaire sur la Lune et/ou Mars.

La seconde, “Planetary Cave : A Solar System View of Products and Processes”, est issue de la première étude. Winn s’est rendu compte qu’il n’y avait eu aucune tentative de cataloguer les grottes planétaires dans tout le système solaire, une autre pièce importante du puzzle global. Il a réuni un autre groupe de scientifiques planétaires pour aborder cette question.

“Avec l’investissement financier et le soutien institutionnel nécessaires, la recherche et le développement technologique nécessaires pour réaliser ces progrès nécessaires au cours de la prochaine décennie sont réalisables”, a déclaré Wynne. “Nous avons maintenant ce que j’espère devenir deux articles fondateurs qui transformeront la recherche sur les grottes planétaires d’un exercice contemplatif au fauteuil à des robots explorant les surfaces planétaires. »

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Ce que nous savons des grottes extraterrestres

Beaucoup ici. Les scientifiques ont identifié au moins 3 545 grottes possibles sur 11 lunes et planètes différentes du système solaire, y compris la Lune, Mars et les lunes de Jupiter et de Saturne. Des processus de formation de grottes ont même été identifiés dans les comètes et les astéroïdes. Si le milieu environnant permet l’accès au sous-sol, il présente une opportunité pour des découvertes scientifiques qui n’ont jamais été trouvées auparavant.

Les découvertes dans ces grottes peuvent être énormes. Les grottes pourraient un jour permettre aux scientifiques de « scruter les profondeurs » de ces corps rocheux et glacés, donnant un aperçu de leur formation (mais fournissant également des informations supplémentaires sur la formation de la Terre). Ils peuvent certainement garder les secrets de la vie.

“Les grottes à la surface de nombreuses planètes représentent l’un des meilleurs environnements pour rechercher des preuves d’une vie éteinte ou éventuellement existante”, a déclaré Winn. “Par exemple, puisque les grottes martiennes sont immunisées contre les radiations de surface sévères et les orages violents, elles sont plus susceptibles de présenter un régime de température plus constant que la surface, et certaines peuvent même contenir de la glace d’eau. Cela fait des grottes martiennes l’une des recherches les plus importantes. cibles dans la recherche de la vie. »

Et il ne s’agit pas seulement de trouver la vie – les mêmes facteurs font des grottes de bons emplacements pour les abris d’astronautes sur Mars et la Lune lorsque les missions en équipage sont capables d’explorer.

“La protection contre les radiations sera essentielle pour l’exploration humaine de la Lune et de Mars”, a déclaré Leroy Chiao, astronaute à la retraite, ancien commandant de la Station spatiale internationale et co-auteur du premier article. « Une solution possible est d’utiliser des grottes à cet effet. L’exploration et le développement des grottes doivent tenir compte des exigences relatives aux habitats des astronautes, aux combinaisons EVA et aux équipements de protection contre les rayonnements cosmiques solaires et galactiques. »

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Ce que la Terre peut nous dire sur les autres planètes

Wynne, dont la recherche principale se concentre sur les grottes terrestres, a déclaré que la recherche sur les grottes planétaires était un sujet de recherche parallèle à la diversité terrestre depuis près de deux décennies. Les grottes abritent des écosystèmes uniques parfois très éloignés des écosystèmes de surface d’une même zone. Qui a dit qu’une grotte sur la lune ou sur mars ne serait pas la même ? En explorant de nombreuses questions sur les grottes de la Terre, il s’est demandé comment elles pourraient s’appliquer à d’autres planètes.

Il n’est pas le seul à faire le lien. Wynne a mené plusieurs projets de recherche avec la NASA pour faire progresser la technologie de détection, et sa modélisation de l’habitat des grottes ne tient pas vraiment compte du fait qu’une grotte est terrestre ou extraterrestre. Il existe suffisamment de similitudes dans les environnements de grottes pour faire des prédictions raisonnables qui seront prises en compte lors de la sélection des cibles de grottes pour l’exploration.

“Les grottes telluriques profondes sont souvent caractérisées par une obscurité totale, une température stable qui se rapproche de la température de surface annuelle moyenne, peu ou pas de circulation d’air et une atmosphère presque saturée d’eau”, a-t-il déclaré. “Les grottes sur d’autres corps planétaires présentent probablement des conditions environnementales similaires, mais elles seront également influencées par les conditions de surface du corps planétaire et la structure interne de la grotte.”

Keith Cowing, rédacteur en chef de SpaceRef.com et NASAWatch.com, a déclaré que l’utilisation de l’infrastructure de surface et de sous-surface existante d’une planète pourrait aider les gens à se rendre sur d’autres planètes. Si nous devons apporter tout ce dont nous avons besoin pour survivre avec nous.

« L’homme a vécu dans des grottes pendant des milliers d’années. Ensuite, ils ont fabriqué les leurs quand aucun n’était disponible », a-t-il déclaré. “En tant que tel, il est naturel de supposer que les grottes fourniront une utilité similaire à mesure que l’humanité s’étendra dans d’autres mondes. Bien que la terraformation à l’échelle planétaire puisse être un objectif final, l’utilisation de grandes structures préexistantes telles que des grottes et des tubes de lave peut être un moyen plus réaliste d’amener la technologie à la maturité nécessaire pour s’attaquer à la surface d’une planète entière. »

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Où sommes-nous actuellement?

Bien qu’une grande partie de cette recherche soit tournée vers l’avenir, il est également important d’examiner les ressources, la recherche et le soutien qui existent actuellement. De nombreuses plates-formes robotiques et suites d’instrumentation sont en cours de test, mais le barrage routier vient là où il arrive souvent – le manque de financement. Avec un soutien suffisant, une mission d’exploration robotique dans une grotte lunaire ou martienne pourrait être possible dans les cinq à dix prochaines années.

Cette étude s’appuie sur des travaux antérieurs pour créer une sorte de feuille de route pour aller de l’avant; Wynne le voit comme une liste de tâches pour le même processus. Les scientifiques et les ingénieurs ont répondu en identifiant les tâches nécessaires pour se préparer à cette exploration robotique ; Il examine davantage les progrès nécessaires dans la technologie des combinaisons spatiales, les modules d’habitat et le matériel qui permettront aux humains de vivre et de travailler en toute sécurité sous terre sur la Lune et sur Mars.

“Il s’agit d’un domaine mal desservi de la recherche en sciences planétaires, et son importance dans la recherche de la vie ne doit pas être négligée”, a-t-il déclaré. “Au cours de notre vie, il est tout à fait possible que nous observions la planète souterraine Mars pour répondre à la question séculaire : “La vie existe-t-elle au-delà de la Terre ?” »»

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